Funn av fossile fugler var frem til 1980-årenet sjeldent forekommende, og man kjente derfor bare hovedtrekkene i utviklingsgangen av klassen fugler. Nå kjenner vi to fuglearter fra juraperioden og en hel del forskjellige typer fra krittperioden. De fleste paleontologer er nå enige om at fuglene stammer fra små rovdinosaurer. Små rovdinosaurer og fugler har mer enn 120 trekk som ikke finnes hos noen andre dyr, felles. De første fuglene er funnet i avsetninger fra juraperioden (205–135 mill. år siden), men de er meget sjeldne før i krittperioden (135–65 mill. år siden). Utviklingen fra dinosaurer til fugler var en gradvis prosess der halen ble kortere, brystbeinet for feste av flygemuskulaturen større, armene og fingrene ble forlenget for å øke klatreferdighetene for så å reduseres og vokse sammen når flygeegenskapene var blitt så gode at klatring var unødvendig. Tennene i munnen forsvant til fordel for et nebb, bakbeina fikk gripemulighet, knoklene ble hule og hjernen større. Denne utviklingen skjedde parallelt hos mange forskjellige grupper av tidlige fugler, og hvordan disse tidlige fuglene skal deles inn systematisk er høyst usikkert.

De eldste kjente fuglene er urfuglartene Archaeopteryx lithographica og A. bavarica, funnet i til sammen sju eksemplarer, som levde for 150 mill. år siden. Urfuglene har trekk fra både rovdinosaurer og fugler. De hadde tenner, forlemmer med tre klør, lang hale, og antakelig skjelldekket hode som dinosaurene, men var fjærkledt som fuglene. Brystbeinet som er feste for flygemuskulaturen, var lite, men antakelig nok utviklet til at de kunne fly. Manglet nebb.

Fuglene fra krittperioden er ofte sett på som forfedrene til dagens fugler, men mange av dem er nok kun sidegrener. Spesielt gjelder dette «motsattfuglene» (enantiornithurine fugler) som var de dominerende fuglene i mesozoicum (f.eks. Sinornis). De er gitt navnet pga. at knoklene i mellomfoten (tarsometatarsus) vokste sammen fra toppen og nedover, mens hos moderne fugler (ornithurine fugler) vokser de sammen fra bunn til topp. Knoklene til «motsattfugler» har vekstringer, noe som ikke er funnet hos noen andre fugler og tyder på vekselvarme i motsetning til de jevnvarme ornithurine fuglene.

Før funnet av Confuciusornis trodde man at fuglene beholdt tennene slik som deres forfedre, de små rovdinosaurene, frem til slutten av krittperioden (80 millioner år siden). Dette har vært støttet av mange fragmentariske funn av tannfugler som Ichthyornis og Hesperornis.

De moderne fuglene antas å ha oppstått en gang i begynnelsen av krittperioden. Det mest kjente funnet er gjort i Liaoning-provinsen i Kina, i Yixian- og Jiufontang-formasjonen, avsatt for 128–110 mill. år siden. I Yixian-formasjonen er Confuciusornis sanctus den vanligste, funnet i over tusen eksemplarer. Den var litt større enn en trost og er den eldste kjente fuglen med nebb. Vingeskjelettet var nesten identisk med Archaeopteryx, men resten av fuglen lignet mer de nålevende fuglene fordi den manglet den lange halen. Jeholornis prima var en primitiv fugl med lang hale akkurat som Archaeopteryx og dinosaurer som Velociraptor. Det beste eksemplaret hadde også mageinnholdet bevart, mer enn 50 store frø, og er det første eksemplet på frøspisende fugler. Liaoningornis var på størrelse med en spurv, hadde et kileformet brystbein og regnes som den første ornithurine fuglen. I Jiufontang-formasjonen, som er noe yngre, har man funnet Sinornis, den første fuglen som hadde et stort forbeinet brystbein og som kunne folde sammen vingene, trolig en god flyger. Som nålevende fugler hadde den stjert istedenfor hale og gripefot, men hadde fortsatt tenner i munnen, hofter og tre klør på vingene som en dinosaur.

I Spania har man også funnet fossile fugler fra tidlig kritt. Iberomesornis er en 115 millioner år gammel fugl på størrelse med en spurv. Den hadde en blanding av primitive og avanserte trekk som hofter som en dinosaur, men skulderbelte og gripefot som nålevende fugler. Concornis var nærmere moderne fugler enn Iberomesornis, med bakbein og forlemmer mer lik dagens fugler. Deler av en liten fugl (Noguerornis) som er noe eldre enn de sistnevnte, er også funnet i Spania.

Foreslå endringer i tekst

Foreslå bilder til artikkelen

Kommentarer

Har du spørsmål til artikkelen? Skriv her, så får du svar fra fagansvarlig eller redaktør.

Du må være logget inn for å kommentere.