Australopithecinae. Hodeskaller av Australopithecus. Til høyre ses rester av mediankam. Alle kranier er fra yngre tertiær — eldre kvartær, Sør-Afrika.

Anon. begrenset

Australopithecinae, utdødd primatunderfamilie i familien Hominidae, på norsk kalt nærmennesker. Alle funn av nærmennesker er gjort i Afrika, hvor R. A. Dart i 1924 oppdaget den første hodeskallen. I slutten av 1930-årene og like etter den annen verdenskrig gjorde R. Broom en rekke meget interessante funn; siden 1970-årene har de viktigste bidragene kommet fra Etiopia og sentrale deler av Øst-Afrika. Opprinnelig antok man at Australopithecinae hørte til menneskeapefamilien Pongidae, mens vi nå betrakter den som den første og eldste underfamilien i vår egen familie Hominidae.

Nærmenneskene var fra 110 til ca. 150 cm høye, gikk oppreist, hadde menneskelignende, skålformet bekken, foten hadde alle fem tærne rettet fremover og armene var frie til å gripe gjenstander. Variasjoner i kroppsskjelettets utforming og størrelse samt utformingen av kraniet, førte til at man tidligere henførte nærmenneskene til flere forskjellige slekter. I dag er oppfatningen at det bare er to slekter i underfamilien Australopithecinae. Den eldste er slekten Ardipithecus med én art (A. ramidus). Slekten Australopithecus er til nå kjent med minst fire arter: A. anamensis er eldst, deretter følger A. afarensis, A. africanus og til slutt A. robustus (A. boisei) som levde til for ca. 1 million år siden.

Felles for alle artene er at hjernevolumet er lite, varierende mellom 400 cm3 og 580 cm3, minst hos de eldste to artene. Ellers har kraniet mange menneskelignende trekk og dette gjelder også tennenes utforming, hvor det bl.a. ikke finnes utviklet en stor hjørnetann som hos menneskeapene. Enkelte forskere mener at nærmenneskene kunne lage primitive steinredskaper og muligens kjente til bruk av ild, mens de fleste betviler dette. Sannsynligvis var A. afarensisog A. africanusaltetere, mens A. robustusvar planteeter.

Alder. De eldste kjente representantene for slekten Ardipithecuser ca. 4,4 millioner år, mens de første representantene for slekten Australopithecus er ca. 4 millioner år. A. afarensis er spesielt kjent fra en serie med 3,6 millioner år gamle fotavtrykk som i slutten av 1970-årene ble funnet i et stivnet askelag i Tanzania. De yngste Australopithecus-funnene er derimot bare omkring 1 million år gamle. I dag mener vi at slekten Australopithecusfor mellom 3 og 2 millioner år siden gav opphav til menneskeslekten Homoog at disse to slektene i henimot en million år levde side om side i store deler av Øst-Afrika inntil Australopithecusdøde ut for snaut 1 million år siden.

Se også mennesket (Opprinnelse og utvikling).

Foreslå endringer i tekst

Foreslå bilder til artikkelen

Kommentarer

Har du spørsmål til artikkelen? Skriv her, så får du svar fra fagansvarlig eller redaktør.

Du må være logget inn for å kommentere.