Den amerikanske romorganisasjonen NASAs første operative romferge, oppkalt etter en fregatt, sjøsatt 1836, som ble et av de første marinefartøyer til å seile rundt Jorden. Romfergen ble levert mars 1979 og benyttet ved en rekke romferder, først i et prøveprogram på fire som startet 12. april 1981. 1. februar 2003 desintegrerte Columbia i tilbakevendingsfasen etter en 16 dagers forskningsferd, og hele mannskapet på sju (seks amerikanske astronauter pluss Ilan Ramon, oberst i det israelske flyvåpen og første israeler i rommet) omkom. Ulykken var den største innen bemannet romfart siden Challenger-eksplosjonen i 1986.

Columbia var på vei mot landing ved Kennedy-romsenteret i Florida, og ble revet opp 61 km over det østlige Texas. Hastigheten var 18,1 ganger lydens. Mannskapet hadde ikke en mulighet for å overleve, og vrakdeler ble spredd fra Texas inn i Louisiana. Omkring 4500 mennesker hadde frem til slutten av mars funnet bortimot 46 000 deler som til sammen veide 24,5 tonn og utgjorde ca. 24 % av Columbias tørrvekt på 101 tonn.

En uavhengig granskningskommisjon kom frem til at den direkte, tekniske årsaken var en 0,8 kg skumplastbit som hadde løsnet fra isolasjonsbelegget på romfergens utvendige drivstofftank og slått hull i venstre vingeforkant under oppskytningen 16. januar. Fra film- og videoopptak visste NASA at fergen var truffet, men romfergeledelsen trodde ikke at biten skulle gi noen skade. Hullet førte imidlertid til at meget varm luft kom inn i vingens aluminiumsstruktur. Økt luftmotstand førte til tap av styring og til vingesvikt, og fergens skrog ble revet i stykker av de voldsomme kreftene.

Granskningskommisjonens rapport i 2003 fremmer 29 anbefalinger for å hindre at noe lignende skal skje på nytt. 15 må være gjennomført før flygningene med de resterende tre romfergene blir gjenopptatt.

Foreslå endringer i tekst

Foreslå bilder til artikkelen

Kommentarer

Har du spørsmål til artikkelen? Skriv her, så får du svar fra fagansvarlig eller redaktør.

Du må være logget inn for å kommentere.