Tor Bjerkmann, norsk forlagsmann og mediegründer. Tor Bjerkmann var en markant og nyskapende forlegger. Han opprettet det venstreradikale Pax Forlag i 1964. Forlaget ga ut dagsaktuelle billigbøker av høy kvalitet. Fra 1976 til 1986 var Bjerkmann direktør i Universitetsforlaget før han igjen vendte tilbake til Pax.

Tor Bjerkmann vokste opp på Bjølsen i Oslo og tok examen artium på Fagerborg skole i 1956. Han utførte sivil arbeidstjeneste i 1960–61, og tok eksamen ved Statens bibliotekskole i 1962. Allerede før eksamen ble han ansatt i J. W. Cappelens forlag, med ansvar for å redigere en ny billigbokserie, Cappelens Realbøker.

To ting kom i særlig grad til å prege Tor Bjerkmanns liv: pasifisme og bøker. Sammen med pasifist-venner fra Folkereisning mot krig lanserte han i 1962 tidsskriftet Pax. Bjerkmann ble snart redaktør. Tanken om å etablere et eget forlag vokste fram fordi andre norske forlag var lite interessert i å utgi bøker om krig/fred-problematikk og brennbare politiske og samfunnsmessige spørsmål. Den 25 år gamle Bjerkmann startet Pax Forlag A/S 2. april 1964 med den 20 år gamle Arne Bjerring Hansen som den andre hovedaksjonæren. Flere senere framtredende norske akademikere var sentrale i etableringen av forlaget.

Pax var det første forlaget som kun satset på billigbøker av høy kvalitet. Skarpe og utfordrende bøker fra både norske og internasjonale akademikere, poeter og andre skjønnlitterære forfattere skapte uro og oppmerksomhet i det norske bokmarkedet, mediebildet og debattklimaet. Det lille forlaget vokste raskt langt utover seg selv, og Pax fikk en betydning for den politiske og kulturelle utviklingen i Norge gjennom 1960- og 1970-årene som på ingen måte stod i proporsjon til forlagets størrelse. Under Bjerkmanns ledelse var Pax ”mer opptatt av å stimulere tanken enn å bekrefte troen” som Egil Tveterås skriver, og forlaget fikk et allsidig og raskt voksende utgivelsesprogram.

Den første tittelen var George Orwells antistalinistiske Animal Farm, med Bjerkmann selv som oversetter (Kamerat Napoleon). I løpet av ti år ga Pax ut fem hundre titler og nesten to millioner bøker, blant annet viktige verk innen pedagogikk, psykologi og filosofi. Særlig Pax Filosofibibliotek, som omfattet både klassikere og nyere bøker, fikk stor faglig betydning. Jens Bjørneboe var forlagets mest framtredende skjønnlitterære forfatter i denne første perioden.

Bjerkmann sluttet i Pax i 1972 da forlaget utviklet en kollektiv ledelse. Etter en tid som medarbeider i Folkebevegelsen mot norsk medlemskap i EEC og noen år i politikken, ble Bjerkmann i 1976 direktør i Universitetsforlaget. I bokbransjen for øvrig var det stor skepsis overfor dette halvt offentlige forlaget, som fikk støtte fra både universitet og forskningsråd. Universitetsforlaget stod utenfor bransjens organisasjoner, og ble sett på som en trussel mot privat forlagsvirksomhet. Bjerkmann ønsket å snu dette bildet. Han ville utvikle Universitetsforlaget til et allmennforlag på linje med de store norske forlagene. Bjerkmann hadde en visjon om at forlaget skulle bli en kulturinstitusjon som ikke bare drev med bøker, men også med videofilm, konferanser og utstillinger. I 1979 ble Universitetsforlaget medlem av Den norske Forleggerforening, og to år senere ble Bjerkmann valgt inn i foreningens styre. I 1984 lyktes han med å etablere Universitetsforlaget som et selvstendig aksjeselskap.

Det viste seg at Tor Bjerkmanns vidløftige ambisjoner for Universitetsforlaget ikke stod i forhold til det nyetablerte aksjeselskapets finansielle styrke. Bjerkmann trakk seg derfor som direktør mot slutten av 1985. Bare noen måneder senere var han tilbake i sitt gamle forlag Pax. Bjerkmann startet nå også mediebedriften Torget A/S. Herfra drev han tidsskriftene Bonytt og Barnemagasinet med store visjoner for både folkeopplysning, ekspansjon og inntjening.

I 1986 investerte Bjerkmann og forretningsfører i Pax Bjørn Smith-Simonsen ca. 3 millioner kroner i forlaget gjennom deres felles finansieringsselskap Forlagsfinans. Målet var å gi 1980-årenes skadeskutte Pax en ny start. I 1993 kom det til brudd mellom Bjerkmann og Smith-Simonsen etter en lang og bitter strid rundt innfusjoneringen av Pax’ og Forlaget Oktobers felles bokklubb Dagens Bok i De norske Bokklubbene. Bjerkmann ønsket et direkte salg av Dagens Bok for å betale gjeld og å gjøre nye investeringer, mens Smith-Simonsen ønsket en aksjepost i De norske Bokklubbene som kunne gi Pax langsiktige inntekter. Smith-Simonsen trakk det lengste strået, og Bjerkmann forlot Pax for godt etter langvarige forhandlinger om fordeling av verdier og gjeld i det konglomerat av mediebedrifter som de to eide sammen.

Tor Bjerkmann trakk seg nå tilbake til Halden der han startet Exil Forlag. En syk Bjerkmann drev sitt nye forlag i liten skala, men profilen på utgivelsene minnet sterkt om 1960-årenes Pax. Da Bjerkmann fylte 60 år i februar 1999, holdt hans to forlag, Pax og Universitetsforlaget, en samlet mottakelse for ham i de herskapelige lokalene til Det Norske Videnskaps-Akademi. Han døde et par måneder senere.

  • Staten og litteraturen. Et opplegg til debatt (sm.m. Hans Fredrik Dahl), Pax Forlag, 1966
  • Ingen skal tenke for meg. Med Pax fra atomprotestbevegelsen til Folkebevegelsen 1957–1972, Tiden Norsk Forlag, 1994
  • Bokens ansikt. Norske bokomslag i 100 år (sm.m Peter Haars), Forlaget Press, 2002
  • Egil Tveterås, ”Tor Bjerkmann” i Norsk biografisk leksikon. Den foreliggende snl-artikkelen er en bearbeidet utvidelse av Tveterås’ artikkel. 
  • Tor Bjerkmann, Ingen skal tenke for meg. Med Pax fra atomprotestbevegelsen til Folkebevegelsen 1957–1972, Tiden Norsk Forlag, 1994
  • Nils Johan Ringdal: Kardinaler og kremmere. Norske forleggere gjennom hundre år  Den norske Forleggerforening,1995
  • Marianne Egeland: Med kunnskap skal landet bygges. Universitetsforlaget 1950–1990, Universitetsforlaget, 1996
  • Kim G. Helsvig, Pax Forlag 1964-2014. En bedrift, Pax Forlag, 2014.

Foreslå endringer i tekst

Foreslå bilder til artikkelen

Kommentarer

Har du spørsmål til artikkelen? Skriv her, så får du svar fra fagansvarlig eller redaktør.

Du må være logget inn for å kommentere.