William James av Notman Studios/MS Am 1092 (1185), Houghton Library, Harvard University. Falt i det fri (Public domain)

William James var en amerikansk filosof og psykolog. Sammen med Charles S. Peirce regnes James som grunnlegger av den amerikanske pragmatismen. Et karakteristisk trekk ved hans tenkning er kritikken av idealismen (hos Hegel og Royce) som James anser for å være en intellektualisme uten erfaringsbasis.

James fullførte medisinsk embetsstudium ved Harvard i 1869. Studier i Berlin. Professorater i filosofi og psykologi ved Harvard (1880–1907). Bror av forfatteren Henry James.

I Principles of Psychology (Psykologiens prinsipper) fra 1890 kritiserer James den psykologiske atomismen som var dominerende på slutten av 1800-tallet. I opposisjon til blant andre Wilhelm Wundt, hevder han at menneskets bevissthet best forstås som en kontinuerlig og flytende bevissthetsstrøm (stream of consciousness), ikke som en kjede av enkeltstående tanker. Overgangen fra én tanke til en annen er uavbrutt, selv om alle disse også er ulike. Til tross for alle endringer, oppleves skiftet fra tanke til tanke som del av en helhet. Hver mental tilstand henger nært sammen med forutgående tilstander og bringer også selv nye tilstander til veie. 

James påstår at det finnes en nær forbindelse mellom et utsagns sannhet og nytteverdi. En påstand, tanke eller idé er ikke i seg selv sann eller usann. Det er derimot dens praktiske nytte for et menneskes liv som avgjør om ideen betraktes som sann eller ikke. Dersom en tanke ikke spiller noen praktisk rolle, vil den bli ansett som usann. 

Senere introduserer James også det han haller radikal empirisme. Denne bygger på en idé om at ren erfaring (pure experience) er den metafysiske virkeligheten som ligger til grunn for verden. Det er fra de rene erfaringene av ting (både objekter og personer) gjort gjennom livet at vår tenkning får sitt materiale. Forholdet mellom ulike ting som vi erfarer er like virkelig som tingene selv. Det finnes ikke noe ontologisk skille mellom dem.

I en rekke berømte forelesninger utgitt som Varieties of Religious Experience (Variasjoner av religiøse erfaringer) i 1902, tar James til orde for å studere intense erfaringer hos individer med evnen til å oppfatte det usynlige som sterkere enn konkrete ting. Filosofien kan ikke forklare slike erfaringer kognitivt. De følger av følelsen av et lykkelig liv, det vil si det å inneha indre lykke som følge av et positivt syn på tilværelsen. Motsatsen til denne holdningen er oppfatningen av verden som ond. Et slikt syn på tilværelsen er ensbetydende med en syk sjel og en manglende evne til å oppleve glede. Angst og melankoli kan bare overvinnes gjennom konvertering til en dypere bevissthet; ikke nødvendigvis ved hjelp av en ytre instans, men også gjennom en fornemmelse av dypere formål ved livet - blant annet overvinnelse av egeninteresse og oppnåelsen av enhet med en "ideell makt".

James behandler også mystiske erfaringer, som han blant annet anser som kilder til høyere erkjennelse og åpninger til en annen dimensjon ved verden. Dette videreføres i A Pluralistic Universe, der James fremhever at religiøse erfaringer kan knytte vår bevissthet til et større åndelig område som vanligvis er lukket for oss.

  • A Pluralistic Universe. New York 1909.
  • Essays in Radical Empiricism. New York 1912.
  • The Meaning of Truth . New York 1909.
  • Pragmatism: A New Name for Some Old Ways of Thinking.  New York 1907.
  • The Principles of Psychology. New York 1890.
  • Some Problems of Philosophy : A Beginning of an Introduction to Philosophy. New York 1911.
  • Varieties of Religious Experience: A Study of Human Nature. New York 1902.
  • The Will to Believe and Other Essays in Popular Philosophy . New York 1897.
  • Religiøs røynsle i sine ymse former. Ein etterrøknad um mannanaturi. Overs. O. Raknes. Oslo 1920.
  • Sjælelære. Foredrag for lærere og lærerinder. Oslo 1904.
  • Gale, Richard M. The Philosophy of William James: An Introduction. Cambridge 2005.
  • Richardson, Robert D. William James: In the Maelstrom of American Modernism. New York 2006.
  • Simon, Linda. Genuine Reality: A Life of William James. Chicago 1999.
  • Taylor, Charles. Varieties of Religion Today: William James Revisited. Cambridge, MA 2002.

Foreslå endringer i tekst

Foreslå bilder til artikkelen

Kommentarer

Har du spørsmål til artikkelen? Skriv her, så får du svar fra fagansvarlig eller redaktør.

Du må være logget inn for å kommentere.