Mars Exploration Rover, to amerikanske Mars-kjøretøyer, som ved oppskytning 10. juni og 8. juli 2003 var gitt navnene Spirit og Opportunity. Kjøretøyene er identiske og minner av utseende om Mars Pathfinders Sojourner, men er atskillig større – masse 185 kg mot 10,5 kg, høyde 157 cm mot 32 cm. Kjøretøyene er utstyrt med fem instrumenter – et stereo-panoramakamera, et termisk emisjonsspektrometer, et tysk mössbauerspektrometer, et tysk alfapartikkel-røntgenspektrometer og et mikroskop med kamera. De tre sistnevnte instrumentene er montert på en bevegelig arm, som også har en børste-/slipeinnretning for å lage rene, plane flater for undersøkelsene.

Landingene på Mars foregikk etter omtrent samme metode som for Mars Pathfinder– med en forholdsvis stor fallskjerm og små bremsemotorer etter at en innledende hastighet på ca. 5,4 km/s var redusert av et butt bremse-/varmeskjold. Selve landingsstøtet ble dempet ved en klase oppblåsbare gassposer som omsluttet hele kjøretøyet. Spirit kom ned 4. januar 2004 ved 14,5° sør og 175,5° øst, dvs. i Gusevkrateret med en diameter på ca. 150 km. Opportunity landet 25. januar 2004 ved 2,0° sør og 354,5° øst, på den andre siden av Mars i Meridiani Planum, Meridianisletten. Landingsområdene var plukket ut blant 155 kandidater for indikasjoner på tidligere forekomster av vann på overflaten – Gusevkrateret i form av noe som kunne tyde på sedimenter, Meridiani Planum fordi det av andre sonder fra baner rundt Mars var påvist tilstedeværelse av grå hematitt, et mineral som på Jorden vanligvis dannes i nærvær av vann.

Tidligere vann ble også konstatert, først av Opportunity, som etter landing i gassposene hadde rullet ned i det såkalte Eaglekrateret og der truffet på grunnfjellforekomster. Eaglekrateret har en diameter på ca. 22 m og en dybde på ca. 3 m. Spirit brukte ganske mye tid på å kjøre til toppen av Husband Hill, et av høydedragene i Columbia Hills (navn til minne om Coumbia-ulykken, Husband var fartøysjef på romfergen). Toppen, 82 m over det omkringliggende landskapet, ble nådd i slutten av august 2005.

22. november 2005 hadde kjøretøyet oppholdt seg ett marsår (687 jorddager) på Den røde planet. I løpet av den tiden hadde det overført ca. 70 000 bilder til Jorden og beveget seg omkring 5,5 km. Tilsvarende milepæl ble nådd av Opportunity 13. desember 2005 med ca. 58 000 bilder og en kjørestrekning på omkring 6,5 km.

Og det skulle fortsette, men 13. mars 2006 stoppet Spirits høyre forhjul å virke. Forsøk på å trekke det defekte hjulet etter var bare delvis vellykket. I september 2006 nådde Opportunity frem til kanten av Victoria, et krater med diameter 750 km og dybde ca. 70 m. 6. februar 2007 hadde dette kjøretøyet tilbakelagt en samlet strekning på 10 km. Det beveget seg langs kraterkanten og skulle egentlig ha begynt nedturen 28. juni 2007, men da hadde utstrakte støvstormer satt inn. Slike støvstormer demper sikten og begrenser solcelleoppladningen av batteriene, men på den andre siden blåser de oppsamlet støv av solcellepanelene. Begge kjøretøyer ble forsinket av stormene, og først 11. september 2007 entret Opportunity Viktoria-krateret. 26. august begynte kjøretøyet på den oppadstigende veien ut.

I januar 2009 hadde Spirit og Opportunity til sammen sendt 250 000 bilder til Jorden og tilbakelagt en strekning på noe i overkant av 21 km. Det kom stadig interessant opplysninger og data som bekreftet at Mars tidlig i sin historie må ha hatt saltholdig vann på overflaten.

I mai 2009 ble Spirit sittende fast i løs sand, og på tross av iherdige forsøk gjennom nesten ni måneder - inklusive prøver under simulerte forhold på bakken - lyktes det ikke å få den løs. 26. januar 2010 meldte NASA at kjøretøyet ville få nye oppgaver som en stasjonær vitenskapelig stasjon - det skulle for eksempel rapportere om atmosfæriske forhold, kanskje også registrere en slingring i planetens rotasjon som kunne indikere en flytende kjerne. Siste kontakt med Spirit var imidlertid 22. mars 2010. Da kom kjøretøyets fjerde vinter til Gusev-krateret, og 25. mai 2011 ga NASA opp forsøkene på å vekke det til live. Spirit var i operasjon 6 år, 2 måneder og 19 dager - mer enn 25 ganger den opprinnelig planlagte operasjonstiden. Kjøretøyet hadde tilbakelagt over 7,7 km og overført mer enn 124 000 bilder.

Neste hovedmål for Opportunity etter Victoria-krateret var Endeavour, med en diameter på 22 km. Avstanden mellom de to er 19 km, og kjøretøyet var endelig fremme 9. august 2011. Ved kanten av Endeavour-krateret oppholdt Opportunity seg 20 måneder i det såkalte Cape York området, der blant annet en sten gitt navnet Esperance og med tegn til påvirkning av vann ble nøye undersøkt. 16. mai 2013 meldte NASA at Opportunity, med en samlet kjørelengde på 35,7 km, hadde slått strekningen tilbakelagt av månekjøretøyet fra Apollo 17 i desember 1972. Rekorden for lengste strekning kjørt på et annet himmellegeme, 37 km, tilhørte imidlertid fremdeles Sovjetunionens ubemannede månekjøretøy Lunokhod 2.

24. mai 2013 forlot Opportunity Cape York området med kurs for Solander Point, som ligger 2,2 km unna og fremdeles ved kanten av Endeavour-krateret.

Mars Exploration Rover programmet er forventet å koste ca. 950 millioner dollar. 

Foreslå endringer i tekst

Foreslå bilder til artikkelen

Kommentarer

Har du spørsmål om artikkelen? Skriv her, så får du svar fra fagansvarlig eller redaktør.

Du må være logget inn for å kommentere.