Polynesias befolkning, viser både kaukasoide og mongolske fysiske trekk. De taler polynesiske språk. Spørsmålet om deres opprinnelse er meget omstridt. Den tradisjonelle, og rådende, oppfatningen er at de har sitt opphav i Sørøst-Asia, og at innvandringen derfra mot de sentrale øygruppene Tonga og Selskapsøyene begynte for ca. 3000 år siden. Påskeøya ble først befolket 200–300 år e.Kr., Hawaii omkring 500 e.Kr. og New Zealand på slutten av 1100-tallet. Thor Heyerdahl hevdet på sin side at polynesierne er av amerikansk-indiansk herkomst, og at innvandringen begynte atskillig senere: Den første bosetningen kom etter hans oppfatning fra Peru omkring 500 e.Kr.

De tradisjonelle kulturformene viser sterke fellestrekk til tross for enorme avstander og varierende naturforhold. Hovednæringen var over alt jordbruk. De høye, vulkanske øyene, som Samoa, Tahiti og Hawaii, har forholdsvis rikelig nedbør og godt jordsmonn. Slike øyer hadde høy folketetthet, og de tradisjonelle organisasjonsformene var komplekse, noen steder med kongedømme og sterkt lagdelte samfunn. De lave koralløyene, atollene, som Tuamotu-gruppen, er mer nedbørfattige, jordsmonnet er karrig og ble lett ødelagt av sykloner. Befolkningen på slike øyer drev utstrakt fiske ved siden av jordbruket. De var ofte politisk underlagt de «høye» øyene, og måtte søke tilflukt der etter sykloner. New Zealand danner både kulturelt og geografisk en enhet for seg (se maori). Det samme gjelder til en viss grad Påskeøya.

Polynesierne var ypperlige sjøfolk og båtbyggere, og kunne navigere over lange, åpne havstrekninger. Mange var avhengige av båt for å fiske og fordi de hadde dyrkningsjord på andre øyer. Farkostene ble bygd med enkle redskaper. Metaller var ikke kjent. Alt verktøy og utstyr var laget av tre, stein, plantefibrer, skjell og ben.

Kontakten med europeerne førte til at befolkningen på de fleste øyene ble sterkt redusert på grunn av nye, smittsomme sykdommer. Mange menn ble vervet til lønnsarbeid langt fra hjemstedet. Økonomien ble mer basert på eksportavlinger, først og fremst kopra, men også sukker, og ananas på Hawaii. På de fleste øyene er de tradisjonelle kulturformene forsvunnet eller sterkt endret under europeisk og amerikansk påvirkning.

Foreslå endringer i tekst

Foreslå bilder til artikkelen

Kommentarer

Har du spørsmål om artikkelen? Skriv her, så får du svar fra fagansvarlig eller redaktør.

Du må være logget inn for å kommentere.