OSIRIS-REx er NASAs første sonde for utforskning av en nær-Jorden asteroide. Ble skutt opp med en Atlas V-bærerakett fra Cape Canaveral Air Force Station i Florida 9. september 2016, skal være fremme ved asteroiden 101955 Bennu i august 2018. Sonden vil på ferden innom Jorden én gang for gravitasjonshjelp (hastighetsøkning på 0,52 kilometer i sekundet).

Planen er å samle informasjon om Bennu i 505 dager fra en avstand på omkring 5 kilometer, blant annet for å kartlegge overflaten. Dermed kan et område velges for en mekanisk oppsamling av prøvemateriale, som kan fraktes til Joden for nærmere undersøkelser. Kartleggingen vil pågå i 18-24 måneder med fem instrumenter som skal kunne identifisere mineraler og kjemiske stoffer i overflatematerialet.

Når tiden er inne for prøveoppsamling, vil sonden nærme seg asteroiden langsomt og forsiktig, først i et treningsopplegg. En 3,15 meter lang prøvesamlingsarm blir rettet nedover, og en salve nitrogengass vil blåse løst materiale med en partikkelstørrelse mindre enn 2 centimeter opp fra overflaten slik at det kan samles opp av en innretning ved enden av armen. Det finnes nok nitrogen om bord for tre oppsamlingsforsøk, og forskerne håper å få tak i noe mellom 60 og 2000 gram materiale. Mengden blir anslått ved å sette sonden i et kontrollert spinn.

Oppsamlet materiale skal anbringes i en 46 kilograms prøveretur-kapsel. Returferden vil starte i mars 2021 og gå to ganger rundt Sola før ankomst Jorden i september 2023. Den lille kapselen frakobles og innrettes slik at varmeskjoldet møter atmosfæren, hastigheten er nesten 43 500 kilometer i timen. Siste del av oppbremsingen skjer med en fallskjerm som settes ut i en høyde av 3 kilometer, og myk landing skal finne sted på Utah Test and Training Range, omkring 130 kilometer vest for Salt Lake CityNASA gjennomførte en lignende prøveretur med interstellart støv og kometstøv med en kapsel fra Stardust-sonden 15. januar 2006. Fra landingsstedet i Utah skal prøvematerialet fraktes til NASAs Johnson Space Center i Houston for analyser. Selve OSIRIS-REx vil fortsette i sin solbane.

Den karbonholdige asteroiden Bennu, med en gjennomsnittsdiameter på 492 meter, bruker omkring 1,2 år på ett omløp rundt Sola. I en bane ganske lik Jordens kan den komme så nær vår klode som 449 000 kilometer hvert sjette år. Asteroidens baneplan danner en vinkel på omkring seks grader med Jordens.

Bennu har et høydedrag langs ekvator og en 10-20 meters stein på en ellers jevn overflate. Himmellegemets indre består trolig av løst pakkede steinblokker. Bennu ble oppdaget 11. september 1999.

Asteroider er interessante himmellegemer blant annet fordi de i en helt annen grad enn planeter, måner og kometer er uberørt av ulike typer aktivitet siden solsystemets opprinnelse, og dermed kan fortelle mer om utviklingen og kanskje kilden til de organiske stoffene som ledet til liv her på Jorden.

Planene for sonden og ferden er utviklet i et samarbeid mellom University of Arizonas Lunar and Planetary Laboratory, NASAs Goddard Space Flight Center og Lockheed Martin Space Systems, som har bygget OSIRIS-REx.

Prosjektet er kostnadsberegnet til omkring 800 millioner dollar, men tallet omfatter ikke bæreraketten eller operasjon over den lange perioden fra start til prøvekapsel-retur.

Foreslå endringer i tekst

Foreslå bilder til artikkelen

Kommentarer

Har du spørsmål om artikkelen? Skriv her, så får du svar fra fagansvarlig eller redaktør.

Du må være logget inn for å kommentere.