Befolkningstallene for Laos er usikre, men folkemengden ble i 2014 beregnet til 6,8 millioner (Verdensbanken). Siden de urolige 1970-årene har befolkningsveksten vært svært høy. Fødselsraten og dødsraten ble for perioden 1990–95 beregnet til henholdsvis 45,2 ‰ og 15,2 ‰, i 2014  henholdsvis 27 ‰ og 6 ‰ . Den høye fødselsraten gjør befolkningen svært ung. 35 % av befolkningen er under 14 år (Verdensbanken 2014). Folket lever til vanlig sammen i store familier. På landet har hver husholdning 6 medlemmer i snitt, i byer og tettsteder 5. 

Befolkningen består av over 60 ulike etniske grupper, som av myndighetene inndeles i fire hovedgrupper etter omtrentlig hvor i terrenget de er bosatt: lao loum og lao thai (200–400 moh.), lao theung (300–900 moh.) og lao sung (over 1000 moh.).

Lao loum er etniske lao, teller ca. halvparten av landets befolkning og er identisk med den langt større laotalende befolkningen på andre siden av Mekong, i det nordøstlige Thailand. De tilhører den etnisk-lingvistiske gruppen thai-kadai, er buddhister og lever langs Mekong og dens bielver.

Lao thai (tai) teller 10–20 % av befolkningen og er i nær slekt med lao loum. De lever mer isolert, i mindre samfunn og har i hovedsak beholdt en animistisk tro.

Lao theung teller 20–30 % av befolkningen og består for det meste av etniske mon-khmer-grupper, som er de eldste folkegruppene i Laos. Mange av de aller fattigste av landets befolkning inngår i denne gruppen. Mange har konvertert til buddhismen, men de fleste er animister.

Lao sung teller 10–20 % av befolkningen. De lever i fjellene i det nordlige Laos, og består for det meste av tibeto-burmanske folkegrupper som har innvandret fra Myanmar, Tibet og Yunnan, samt fra Kina i nyere tid. De største gruppene er hmong (ca. 200 000, tidligere kalt meo eller miao) og mien (30 000–50 000, også kalt lu mien, yao eller man). Kinesere teller 2–5 % av befolkningen og lever hovedsakelig i byene Vientiane og Savannakhet.

Med 30 innbyggere per km2 er Laos det tynnest befolkede land i Sørøst-Asia. Ca. 45 % av befolkningen bor i de 4 (av totalt 18) provinsene Vientiane, Savannakhet, Champasak og Luang Prabang. Ca. 38 % bor i byer og tettsteder. Eneste større by er hovedstaden Vientiane.

Siden 1300-tallet har theravada-buddhismen vært dominerende. Ca. 66 % av befolkningen (hovedsakelig lao) er buddhister. Minoritetsfolkene har ulike lokale religioner med innslag av blant annet sjamanisme. Kristen misjon har vært virksom fra 1880-årene, men andelen kristne er lav, anslagsvis 1,5 %, hvorav de fleste er katolske. Det finnes også muslimer.

Offisielt språk er lao (laotisk), som tales av omkring halvparten av befolkningen. Det tilhører språkfamilien tai, i likhet med flere andre minoritetsspråk, og skrives med et eget alfabet. Språkfamilien mon-khmer er representert med ca. 1 million mennesker, blant annet khmu og lamet. I det nordlige Laos er ytterligere to språkgrupper representert, miao-yao og tibeto-burmanske språk.

Foreslå endringer i tekst

Foreslå bilder til artikkelen

Kommentarer

Har du spørsmål om artikkelen? Skriv her, så får du svar fra fagansvarlig eller redaktør.

Du må være logget inn for å kommentere.