'De store sjøer', en rekke innsjøer i Nord-Amerika, i grenseområdet mellom USA og Canada, strekker seg nesten halvveis over det nordamerikanske kontinentet, og utgjør det største ferskvannssystem i verden.

Great Lakes omfatter fra vest til øst Lake Superior, Lake Michigan, Lake Huron, Lake Erie og Lake Ontario og har avløp til Atlanterhavet gjennom St. Lawrence River. Samlet areal er 246 400 km2, nedbørfeltet er ca. 764 000 km2. Sjøene har en tydelig virkning på klimaet, både vår og høst forsinkes.

De store sjøene ble gravd ut ved iserosjon under den siste istid. I slutten av istiden var avløpet gjennom St. Lawrence sperret av isen, og sjøene ble demt opp til vannet rant over mot sør, til Mississippi og Ohio, og gjennom Mohawk til Hudson River, delvis også over Lake Nipissing til Ottawa River. Strandlinjer og elveløp fra denne tid er påvist mange steder. Det flate, fruktbare landet rundt Lake Erie er tidligere sjøbunn.

Sjøene er knyttet sammen med både naturlige og kunstige kanaler, og de danner en viktig trafikkåre med adgang til Atlanterhavet gjennom St. Lawrence Seaway (ferdig 1959). Avstanden fra Duluth, øverst ved Lake Superior, til åpent hav er 3766 km. Welland Ship Canal mellom Lake Erie og Lake Ontario gjør det mulig for skipsfarten å passere Niagara-fallene. Et annet kanalsystem, Soo Canals, knytter sammen Lake Superior og Lake Huron. Sjøene er videre knyttet til Mississippi ved Illinois Waterway, og til Hudson River gjennom New York State Barge Canal.

Dette nettet av sjøer og sammenbindende vannveier har stor økonomisk betydning, og skipsfarten er enorm i de isfrie måneder mai–desember. Jernmalm fra Mesabi Range i Minnesota og kobber fra Upper Peninsula i Michigan, er blitt fraktet til stålindustrien i Illinois og det nordlige Indiana, Ohio og Pennsylvania, selv om forekomstene nå er nesten uttømte. Jernmalmproduksjonen nådde toppen i 1953 med 100 mill. nettotonn. Bilindustrien ved Detroit har vært en viktig avtaker av stål. Sjøene nyttes også til transport av hvete fra det nordlige USA og vestlige Canada, både til utenlandske eksportmarkeder og til det østlige USA og Canada. Det blir ellers skipet kull, olje og ulike industriprodukter. Lange, smale bulk-skip, lakers, er spesielt konstruerte for å gå gjennom kanalsystemene. Sluseanleggene i Welland-kanalen mellom Lake Erie og Lake Ontario (1959), forbi Niagarafallene, kan ta båter på 250 m lengde. De viktigste havnebyene ved Great Lakes er Duluth, Chicago, Milwaukee, Detroit, Cleveland og Buffalo i USA, og Thunder Bay, Toronto og Kingston i Canada.

Det kommersielle fisket var en viktig næringsvei frem til den annen verdenskrig, da fiskebestanden sank som følge av invasjon av parasittfisken havniøye. I 1965 var dette brakt under kontroll, og fisket tok seg opp igjen. Senere har imidlertid økosystemet blitt kraftig rammet av forurensning. Turistnæringen, som er godt utbygd i området, er også rammet av den kraftige forurensningen. Særlig fra siste del av 1980-årene og fremover er det imidlertid gjort et betydelig opprenskningsarbeid, og fra midten av 1990-årene ble det registrert gradvise forbedringer, og fiskebestanden har tatt seg kraftig opp igjen..

Great Lakes ble først utforsket av franskmenn på 1600-tallet, og Frankrike gjorde 1671 krav på hele området omkring sjøene og St. Lawrence. Området kom 1763 under britisk kontroll som følge av kolonikrigene mellom Frankrike og Storbritannia. Dampskipstrafikken, og byggingen av Erie Canal (1825), gav sjøene en stor betydning for forbindelsen mellom USAs østlige og nordvestlige stater.

Areal km² Maks dybde m Høyde moh.
Lake Superior 82 100 406 183
Lake Huron 59 600 229 177
Lake Michigan 57 800 282 177
Lake Erie 25 700 64 176
Lake Ontario 189 960 244 75

Foreslå endringer i tekst

Foreslå bilder til artikkelen

Kommentarer

Har du spørsmål til artikkelen? Skriv her, så får du svar fra fagansvarlig eller redaktør.

Du må være logget inn for å kommentere.